Religión material

La religión material se refiere a los objetos físicos y las prácticas que desempeñan un papel en la vida religiosa estadounidense cotidiana. El término no sugiere que sea un sistema de creencias separado junto con religiones como el cristianismo, el taoísmo y el islam. En cambio, es una especie de abreviatura académica para una colección de comportamientos y creencias en cada comunidad religiosa. Muchos católicos rezan usando un rosario, una cadena de cuentas, cada una representando una oración o meditación. Algunos protestantes evangélicos cuelgan cuadros de Jesús en sus paredes. No rezan a la imagen, pero les recuerda el amor de Jesús. Los musulmanes estadounidenses centran sus oraciones en una colección de lugares sagrados en La Meca. Las casas budistas contienen un pequeño santuario, a menudo con una figura de Buda, que sirve como centro de meditación. La mayoría de las religiones tienen códigos éticos para determinar el comportamiento relacionado con el cuerpo, incluida la ropa, la alimentación y las relaciones interpersonales. Casi todas las religiones institucionales mantienen algún tipo de edificio (iglesias, sinagogas, mezquitas, templos) que sirven como centros comunitarios y de adoración. Para mantener esos edificios y pagar a los líderes profesionales, tienen que recaudar dinero a través de donaciones o tarifas. Todos estos son ejemplos de religión material.

Ésta es una definición amplia de "material". Incluye cosas obvias, como imágenes y santuarios. Pero también incluye preocupaciones económicas, como la recaudación de fondos y los salarios. Finalmente, incluye la forma en que se entiende la materialidad en una religión, incluidas las actitudes hacia el cuerpo y el resto del mundo físico. La religión material implica la relación entre las creencias religiosas y la vida en un mundo material y reconoce que los seres humanos pasan sus vidas creando, manipulando e intercambiando objetos materiales.

Si bien las prácticas religiosas materiales aparecen en la mayoría, si no en todas, las tradiciones religiosas, la cultura estadounidense moderna hace de esas prácticas una parte prominente de la vida religiosa estadounidense contemporánea. El capitalismo de consumo, con su concentración en el intercambio de ideas y productos en el mercado libre, proporciona el contexto para ver los objetos religiosos como mercancías. La prosperidad general hace posible el apoyo de grandes instituciones y edificios religiosos. La producción y el marketing en masa modernos hacen posible la amplia difusión de material religioso, incluidas imágenes y objetos devocionales. Finalmente, la diversidad de la religión en América presenta una rica variedad de objetos y prácticas materiales religiosos. Todos estos factores dan a la religión material un lugar importante en la América contemporánea.

Los estudiosos de la religión recién han comenzado a prestar atención a la religión material. Por lo general, han definido la religión como una actividad intelectual o espiritual, que involucra únicamente la mente o el espíritu y desprecia el cuerpo. Esta definición considera que las creencias y prácticas materiales son profanas y, por lo tanto, menos religiosas. Los eruditos que trabajan con esta definición tradicional tienden a ignorar la religión material. Otros pueden estudiarlo, pero se centran en los aspectos kitsch del material religioso, como calcomanías de parachoques, bolígrafos, llaveros y otros artículos económicos con imágenes religiosas, que a veces se consideran "basura de Jesús".

Para muchas personas, sin embargo, estos objetos son partes esenciales de su práctica religiosa. A través de edificios, objetos devocionales y alimentos, se conectan con su fuente espiritual y con sus compañeros de creencia. Para estas personas, la religión material no reemplaza las cosas más espirituales; lo material y lo espiritual juntos forman su cosmovisión religiosa completa. El estudio de la religión material abre una ventana para comprender la vida religiosa de muchos creyentes promedio. La religión material está por todas partes, incluso en lugares inesperados. Esta naturaleza omnipresente de la religión material ayuda a cuestionar las teorías de la secularización.

Los antropólogos han estudiado la religión material durante generaciones, observando la cultura material de las religiones "primitivas". Solo en la última década o dos los académicos han cambiado su enfoque hacia las religiones occidentales. La historiadora Colleen McDannell reunió gran parte de este trabajo en su Cristianismo material (1995). Otros estudiosos de la religión estadounidense han examinado otras tradiciones religiosas, incluido el judaísmo y las religiones nativas americanas.

El estudio de la religión material requiere hacer diferentes preguntas y utilizar fuentes diferentes a las que se utilizan en las becas tradicionales. Además de leer tratados teológicos, los académicos deben mirar artefactos, libros de cocina, presupuestos y fotografías. En este sentido, el estudio de la religión material es similar al estudio de la cultura material, centrado en las cosas. Pero comprender la religión material también requiere observar el comportamiento de las personas en relación con esas cosas porque las cosas existen para ser utilizadas. Por lo tanto, los académicos deben considerar prácticas como la recaudación de fondos, las cenas en la iglesia y los rituales. Pero estos objetos tienen significados más allá de sus usos, por lo que una comprensión completa de la religión material requiere observar cómo se entienden esas cosas, lo que incluye las teorías del materialismo y la materialización. Historiadores, sociólogos, antropólogos, teólogos e historiadores del arte han desarrollado herramientas que pueden utilizarse para estudiar la religión material.

Algunos eruditos, especialmente aquellos con compromisos teológicos, han cuestionado algunas de las investigaciones sobre religión material. Aunque reconocen que las prácticas materiales son importantes, argumentan que la vida religiosa se trata en última instancia del espíritu, no de la materia. La relación entre lo espiritual y lo material es mucho más compleja de lo que admiten los estudiosos de la religión material, concluyen. Otros estudiosos señalan que la religión material no existe como una cosa o una creencia religiosa; en cambio, es una herramienta académica para comprender los aspectos materiales de la vida religiosa. Sin embargo, como herramienta, es útil para comprender el comportamiento humano en un mundo que es tanto material como espiritual.