O? ma? i padme hu?

Oṃ maṇi padme hūṃ es el mantra del bodhisattva Avalokiteśvara. En la recitación, la rotación y la escritura, el mantra de seis sílabas, como se le conoce popularmente, está profundamente arraigado en la vida cotidiana en toda la esfera cultural tibetana. Es una invocación al bodhisattva con la apariencia de Maṇipadma (la e final es un caso vocativo que termina en el sustantivo femenino). Por lo tanto, podría traducirse "Oṃ O [tú que] tienes una joya y un loto Hūṃ". Esta interpretación, aunque familiar para los exégetas tibetanos desde al menos el siglo IX, ha eludido en gran medida a los occidentales, quienes comúnmente han malinterpretado su significado como una variación de "Salve a la joya del loto".

Mientras que varios Avalokiteśvara dhĀraṆĪ y mantra estaban en circulación en el siglo III d.C., el mantra de seis sílabas parece haber aparecido por primera vez en la Kāraṇḍavyūha-sūtra. Este texto, compuesto ya en el siglo V d.C., ofrece una descripción extensa del poder del mantra, entre los que destaca el renacimiento en los reinos puros contenidos dentro de los poros del cabello de Avalokiteśvara. Según la leyenda, una copia del Kāraṇḍavyūha-sūtra—O, alternativamente, simplemente las seis sílabas contenidas en un ataúd enjoyado (kāraṇḍa significa ataúd) - cayeron del cielo sobre el techo del rey tibetano semihistórico del siglo VI Lha tho tho ri. El sūtra fue traducido algún tiempo antes de 812, ya que está incluido en el catálogo Ldan dkar ma de traducciones del período imperial publicado en ese año. Aunque en varios textos de Dunhuang se encuentran mantras comparables asociados con Avalokiteśvara, el uso del mantra de seis sílabas parece haber ganado gran popularidad solo en el siglo XI.

Los tibetanos interpretan tradicionalmente el mantra y sus seis sílabas en términos de correspondencias numéricas, como los seis reinos de la existencia. Se dice que las recitaciones orales del mantra, comúnmente contadas en cuentas de oración, previenen el renacimiento en los seis reinos y purifican incluso los pecados más graves. La recitación a menudo se complementa con el giro simultáneo de la conocida rueda de oración (mani 'khor lo, chos' khor lo, or lag 'khor). Este es un dispositivo que permite al practicante activar la eficacia del mantra girando la rueda. Según la tradición, una sola revolución produce una cantidad de mérito equivalente a leer todos los discursos de Buda; diez revoluciones purifican una cantidad de pecado igual al monte Meru, y así sucesivamente. El mantra también está escrito, grabado y pintado en rocas, y se entiende que su presencia física ofrece protección a los que están cerca.

Los viajeros occidentales al Tíbet han estado fascinados por la prevalencia del mantra desde el siglo XIII, cuando el misionero franciscano William de Rubruck observó el continuo canto de en mani baccam, como lo grabó. El mantra, y su omnipresente mala traducción, Jewel in the Lotus, se ha abierto camino a lo largo de los siglos en la fascinación occidental por todas las cosas orientales, engendrando una gran cantidad de interpretaciones místicas (incluidas las sexuales) y filtrándose en varios movimientos contraculturales occidentales, espirituales y de lo contrario.