Biografías de eminentes monjes (gaoseng zhuan)

"Biografías de monjes eminentes" es un género de escritura budista china que consta principalmente de cuatro colecciones biográficas, todas compiladas por monjes: (1) Biografías de eminentes monjes (Gaoseng zhuan), completado alrededor de 530 por Huijiao (497–554); (2) Más biografías de monjes eminentes (Xu gaoseng zhuan), primer borrador completado en aproximadamente 650 por Daoxuan (596–667) con adiciones posteriores en la década de 660; (3) Biografías de monjes eminentes [compiladas] durante la dinastía Song (Song gaoseng zhuan), completado en 982 por Zanning (919-1001); y (4) Biografías de eminentes monjes [compiladas] durante la dinastía Ming (Ming gaoseng zhuan), completado en 1617 por Ruxing (du). Aunque existe cierta superposición en el tiempo entre las colecciones, en general cada una retoma donde lo dejó la última. Daoxuan, por ejemplo, escribió principalmente sobre los monjes que vivieron después de que se completó la colección de Huijiao.

De los cuatro libros, el de Huijiao ha sido el más influyente y el más admirado por su estilo. Ha sido una de las obras históricas más leídas por cualquier monje chino.

De Huijiao Biografías de eminentes monjes estableció el formato para las versiones posteriores. Dividió las 275 biografías contenidas en su colección en diez categorías: (1) "Traductores"; (2) "Exegetas"; (3) "Maravillas divinas", dedicado a los hacedores de maravillas; (4) "Practicantes de la meditación"; (5) "Aclaradores de los Reglamentos", dedicados a los eruditos del vinaya o reglas monásticas; (6) "Los que se sacrificaron", para los monjes que sacrificaron sus cuerpos en actos de caridad o devoción; (7) "Cantantes de las Escrituras", (8) "Benefactores", para los monjes que solicitaron fondos para la construcción budista y otras empresas; (9) "Himnodistas", dedicados a los monjes expertos en entonar la liturgia; y (10) "Proselitistas". Al final de cada sección, Huijiao adjuntó un tratado en el que analiza el tema de la sección. En su tratado sobre traductores, Huijiao ofrece una breve historia de la transmisión de las escrituras budistas y analiza las dificultades de traducir textos indios al chino. Una introducción al libro enumera colecciones anteriores de biografías monásticas y explica cómo Huijiao distinguió su trabajo de ellas.

Los trabajos posteriores siguieron el formato de Huijiao con algunos cambios. En particular, Daoxuan combinó las secciones para himnodistas y proselitistas, y luego agregó una sección para "Protectores del Dharma", dedicada a los monjes que defendían el budismo de sus enemigos en la corte y en otros lugares.

Los compiladores de las colecciones siguieron la costumbre historiográfica china en la composición de sus biografías. En general, se apoyaron en fuentes anteriores, citándolas directamente sin atribución. Las principales fuentes incluían los textos de las inscripciones de estelas, generalmente compuestas poco después de la muerte de un monje por un literato local a pedido de los seguidores del monje. Los compiladores también se basaron en otros relatos literarios, incluidos los prefacios de obras escritas por el monje en cuestión y colecciones de historias de milagros; de vez en cuando basaron biografías en tradiciones orales sobre monjes particulares. En la mayoría de los casos, las fuentes originales de las biografías se pierden, pero ocasionalmente es posible reconstruir las fuentes de las biografías de las colecciones posteriores. Como sugiere el título, el criterio de inclusión se basó en la "eminencia" o rango de un monje. Con pocas excepciones, sólo los monjes considerados admirables por los compiladores reciben biografías.